18/01/2000

IDIADA: INVESTIGACIÓN, ENSAYO Y HOMOLOGACIÓN

Unas impresionantes pistas de pruebas, un laboratorio de 'crash test' y un centro de simulación mediante ordenadores son las cartas de presentación de IDIADA, el Instituto de Investigación Aplicada del Automóvil (IDIADA Automotive Technology).

Seguridad Vial - Fuente: Revista Tráfico Redacción Motor

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Es una de las mayores instalaciones europeas dedicadas a la investigación, desarrollo, ensayo y homologación de vehículos. Sus ensayos abarcan desde vehículos completos hasta cualquiera de sus componentes. Siempre trabajan por encargo. Sus clientes son los principales fabricantes del sector.

Antes de que un vehículo salga al mercado, ha tenido que pasar muchas pruebas y ensayos, no solamente en los centros de experimentación que los propios fabricantes tienen, sino también en una serie de laboratorios independientes, cuyo objetivo es investigar, desarrollar, ensayar y homologar oficialmente un vehículo o cualquiera de sus componentes (asientos, cinturones, airbags, sillitas de niños, dirección...). Uno de estos laboratorios es el IDIADA Automotive Technology (Instituto de Investigación Aplicada del Automóvil), empresa dependiente de la Generalidad de Cataluña, ubicada en la provincia de Tarragona.

Carles Grasas, su director general, destaca que es "uno de los pocos laboratorios acreditados con capacidad para realizar todos los ensayos de homologación de la Unión Europea. Así como para numerosos países asiáticos, sudamericanos y de Oriente Medio". ¿Cuál es el método que se utiliza para conseguir tales objetivos? Según explica Paul Shelton, director de Operaciones, "el cliente se pone en contacto con nosotros para realizar el trabajo que precise, un vehículo completo o algún elemento". A partir de ese momento, se pueden seguir dos caminos: el fabricante alquila las instalaciones que precise y realiza, con su propio equipo, las pruebas que considere oportunas, o bien es el personal del Idiada el que desarrolla el trabajo, de acuerdo con las especificaciones del cliente o elaborando un proyecto.

Para la realización de su trabajo, el Idiada cuenta con unas completas y avanzadas instalaciones entre las que destacan las pistas de pruebas, los laboratorios de ensayo para acústica y vibraciones, la denominada línea motriz y emisiones contaminantes, el departamento de diseño y análisis estructurales y el laboratorio de pruebas de choque.

Rodar y rodar
Una de las más espectaculares y quizá más interesantes son las pistas de pruebas. Entre sus características más importantes, a juicio de Paul Shelton, destaca su ubicación geográfica, porque, "debido a su baja pluviometría, elevado nivel de insolación, inviernos suaves y presión atmosférica muy próxima a la del nivel del mar, permite realizar una amplia gama de pruebas durante todo el año". El complejo está formado por ocho pistas (ver infografía superior): de alta velocidad, de ruido, de todo terreno, de rampas, de fatiga, de frenado en recta, la plataforma dinámica y las pistas de rampas. Todas han sido diseñadas y construidas de acuerdo con el tipo de ensayo al que estén destinadas. La pista más larga, con más de 7,5 kilómetros de longitud, es la denominada de alta velocidad, en la que se puede alcanzar una velocidad de 200 km/h. El cuarto carril de sus dos amplias curvas tiene un peralte tal que a una persona le cuesta mucho trabajo mantener el equilibrio en estos tramos. Las pruebas de frenada que se realizan en esta pista se completan en la de frenado en recta, con cuatro superficies de diferentes materiales que, al mojarse, adquieren la adherencia del hielo, la lluvia o la nieve. En una de ellas, se tiene la sensación de circular por encima de un cristal.

En otra, la de fatiga, los vehículos tienen que atravesar un tramo en el que hay medio metro de agua. De esta forma se puede reproducir el grado de corrosión que los coches sufren en países con terrenos muy pantanosos o con períodos de lluvias torrenciales. Todas las pistas fueron construidas por una empresa japonesa que importó de su país los materiales y gran parte de los operarios. Las pistas se pueden alquilar por las empresas que así lo deseen (los precios oscilan de 5.000 a 25.000 pesetas/hora). Una curiosidad: debido a que está prohibida la caza en toda su área, las pistas se han convertido en una importante reserva, donde viven numerosas especies de animales.

Primero, simular
Otro de los departamentos más significativos es el denominado de "Análisis Estructural y Simulación", debido al papel esencial que los medios informáticos juegan en el proceso de investigación de la industria de la automoción. Con sus ordenadores, son capaces de realizar pruebas de choque de coches que aún no existen, ni siquiera en prototipo y medir y analizar los resultados obtenidos. En este sentido, Paul Shelton hace hincapié en la importancia que tiene esta posibilidad para las empresas, tanto desde el punto de vista de ahorro económico como de tiempo, puesto que ya no hay que estrellar coches "de verdad" para saber qué pasa en una colisión. Su incidencia es tal, asegura Shelton, que en la actualidad "se realizan menos 'crash test' reales que hace diez años". Lo más complicado es la elaboración del modelo inicial, proceso que, en palabras de Josep M. Escuer, jefe de Cálculo Estructural y Simulación, "puede durar año y medio". Un sólo dato puede servir para darnos cuenta de la capacidad de estas instalaciones: al año pagan 45 millones de pesetas en mantenimiento de los equipos.

La ecología, en alza
En la actualidad, la protección del medio ambiente es una de las principales preocupaciones de la sociedad y las investigaciones de la industria de la automoción se encaminan en dos direcciones principalmente: la contaminación acústica y las emisiones contaminantes. Por ello, el Idiada dispone de unos equipos e instalaciones que le permiten realizar estudios y ensayos de todo tipo. En cuanto a ruidos, las técnicas utilizadas van desde las más básicas, mediante la instalación de un micrófono en el exterior del vehículo, hasta las más avanzadas, capaces de grabar los ruidos y reproducirlos en tres dimensiones.

Para medir las emisiones contaminantes, el Idiada cuenta con un laboratorio de emisiones único en España. Un ejemplo: en los ensayos con catalizadores, se coloca uno de estos dispositivos en un equipo que dispone de un ventilador capaz de crear un flujo de aire con una velocidad de hasta 130 km/h.

También tienen una cámara para ensayos de evaporación de hidrocarburos para vehículos completos. Primero, se mantiene el coche a temperatura estable durante ocho horas. A continuación, se le introduce en una cámara fría y sus emisiones se van recogiendo en una máquina que va tomando muestras, estas pasan a unas bolsas realizadas -según Paul Shelton- en un material que no tiene hidrocarburos, para no incrementar la contaminación de los gases. Finalmente se analizan y miden.

La vida del Idiada comenzó en el año 1971, cuando fue creado por la Universidad Politécnica de Cataluña. Desde 1990, es una empresa de la Generalidad de Cataluña. Sus actividades se centran principalmente en las homologaciones, los ensayos en las pistas de prueba y las pruebas de seguridad pasiva.

Además de sus instalaciones de la provincia de Tarragona, tienen oficina en Corea del Sur, con la finalidad de acercarse al cada vez más emergente mercado asiático. Entre sus clientes se encuentran los principales fabricantes del sector de la automoción.

A golpes
Choques frontales, laterales, contra un muro, vuelcos... son sólo algunas de las pruebas a las que son sometidos los vehículos en una de las últimas instalaciones que ha puesto en marcha el Idiada: el laboratorio de 'crash test' o pruebas de choque. Dos largas pistas de aceleración de 160 y 90 metros, respectivamente, que convergen simétricamente en el centro, son el escenario para las representaciones que diariamente se realizan y en las que los actores principales son los vehículos y los "dummies". Este escenario cuenta con un foso de filmación y un andamio en el techo, donde se colocan los focos -en total 22 focos de 4.000 watios cada uno, con lo que se consigue una luminosidad igual a la luz del día- y las cámaras de filmación de alta velocidad -hasta diez cámaras, con una velocidad máxima de filmación de 3000 posiciones por segundo-.

Otro de los elementos esenciales, es el muro o bloque de impactos, contra el que chocan los vehículos. Tiene un peso de 130 toneladas, se mueve sobre unos cojines de aire y puede rotar hasta 30 grados. Los coches son propulsados por un sistema equipado con un motor eléctrico de 500 kw, capaz de lanzar un vehículo de 3,5 toneladas a 110 km/h contra el bloque de impactos o dos vehículos de 3,5 toneladas a 65 km/h, para llevar a cabo pruebas de coche contra coche. Los vehículos van equipados con sistemas de recogida de datos de 150 canales de entrada simultánea y los "dummies" son capaces de recoger hasta 100 mediciones diferentes.

Una de las palabras que más repiten los responsables del Idiada es "confidencialidad". No se puede acceder a sus instalaciones con cámara fotográfica -ni siquiera con autorización-; las pistas de prueba están rodeadas por vegetación y árboles en alguno de sus tramos -para impedir su visión desde el exterior-; conocer cuales son sus principales clientes es complicado; saber el resultado de alguno de sus ensayos, casi imposible... ¿Por qué? Carles Grasas, director general del Idiada, nos lo explica. En primer lugar, "porque se trata de una empresa que tiene que competir con otras y quiere que sus servicios sean los mejores" y,"por lo tanto -añade-, no hay que dar pistas al enemigo". Además, continúa ,"si se adelantan modelos futuros o se difunde la imagen de un vehículo tras una prueba de choque, el potencial cliente de ese coche puede pensar que es mejor esperar, con el consiguiente efecto negativo en las ventas actuales y, por lo tanto, para nuestro cliente".

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